Глава Минобороны Филиппин потребовал, чтобы более 200 китайских судов, укомплектованных ополченцами, покинули риф Южно-Китайского моря, на который претендует Манила, заявив, что их присутствие было "провокационной акцией по милитаризации района".

"Мы призываем китайцев прекратить это вторжение и немедленно отозвать эти лодки, нарушающие наши права на море и вторгающиеся на нашу суверенную территорию", — сказал министр обороны Делфин Лоренцана в заявлении в воскресенье, 21 марта. Он указал, что Филиппины будут защищать свои суверенные права.

Государственный наблюдатель сообщил, что 7 марта было замечено около 220 китайских судов, пришвартованных у рифа Троица, о чем также заявляет Пекин. Он опубликовал фотографии судов, стоящих рядом в одном из самых спорных районов стратегического водного пути.

Министр иностранных дел Теодоро Лочсин заявил поздно вечером в воскресенье, что Филиппины подали дипломатический протест по поводу китайского присутствия.

Риф, который Манила называет Джулианом Фелипе, представляет собой неглубокий коралловый регион в форме бумеранга, расположенный примерно в 324 км к западу от города Батараза в западной филиппинской провинции Палаван. Он находится в пределах исключительной экономической зоны страны, над которой Филиппины "обладают исключительным правом на разработку или сохранение любых ресурсов", — заявили представители государства.

Большое количество китайских лодок "вызывает беспокойство из-за возможного разрушения морской среды, а также рисков для безопасности мореплавания", — говорится в сообщении, хотя и добавлено, что суда не вели промысел, когда их заметили.

Китайские рыболовные флоты уже давно подозреваются в том, что они используются в качестве морских ополченцев, чтобы помочь отстоять территориальные претензии Пекина, хотя Китай преуменьшает эти претензии.

Военный командующий Филиппин генерал-лейтенант Сирилито Собежана сказал, что "главным приоритетом военных остается защита наших граждан в этом районе, особенно наших рыбаков, посредством усиления морского патрулирования".

Представители китайского посольства сразу не дали никаких комментариев. Китай, Филиппины и четыре других правительства десятилетиями находятся в напряженном территориальном противостоянии из-за богатого ресурсами и загруженного водного пути.

Оппозиционеры неоднократно критиковали президента Родриго Дутерте, который поддерживал дружеские отношения с Пекином с момента вступления в должность в 2016 году, за то, что он не противостоял агрессивному поведению Китая и решил не требовать немедленного выполнения Китаем решения международного арбитража, которое фактически лишило законности исторических притязаний Пекина на все море. Китай отказался признать постановление 2016 года, которое он назвал "фиктивным", и продолжает игнорировать его.

"Когда Си говорит:" Я буду ловить рыбу ", кто сможет ему помешать?" Сказал Дутерте два года назад, защищая свой неконфронтационный подход, имея в виду президента Китая Си Цзиньпина."Если я пошлю своих морских пехотинцев, чтобы прогнать китайских рыбаков, я гарантирую, что ни один из них не вернется домой живым", — сказал тогда Дутерте, добавив, что дипломатические переговоры с Пекином позволили филиппинцам вернуться в спорные районы рыболовства, где ранее были заставил их уйти.

Дутерте искал средства на инфраструктуру, торговлю и инвестиции из Китая, который также пожертвовал и пообещал поставить больше вакцин против Covid-19, поскольку Филиппины сталкиваются с огромным всплеском коронавирусных инфекций.